El Programa Apollo. La Carrera Espacial.

Durante la mayor parte del tiempo que duró la llamada Carrera Espacial, los rusos llevaron clara ventaja sobre los americanos. El 4 de octubre de 1957 la URSS lanzaba con éxito el primer satélite artificial de la Historia: el PS-1, Prostreishiy Sputnik 1 (Satélite Sencillo 1), conocido por la segunda mitad de su nombre, y sólo un mes más tarde lanzaban el Sputnik 2 con la perrita Laika a bordo, mientras que la Marina de los EEUU fracasaba estrepitosamente en diciembre del mismo año intentando lanzar el Vanguard 1, cuyo cohete explotó en la plataforma de lanzamiento, alcanzando un apogeo de 60 cm, a pesar de que el satélite propiamente dicho sí que funcionó correctamente.

Sputnik 1

Sputnik 1
http://en.wikipedia.org/wiki/Sputnik_1

Laika en el Sputnik 2

Laika en el Sputnik 2
http://www.universetoday.com/88035/sputnik-2/

 

 

 

 

 

 

 

 

Explorer 1

Explorer 1
http://www.jpl.nasa.gov/explorer/captions/explorer-1.php

Ante tal bochorno, los americanos decidieron acudir al equipo de von Braun, que ya se encontraba trabajando en los cohetes llamados Jupiter, en la base militar de Redstone. Y, en efecto, el primer satélite artificial yanqui que surcó el espacio fue el Explorer 1, lanzado el 13 de enero de 1958 con un cohete Jupiter. Cabe decir en favor de los estadounidenses que su satélite llevaba un equipo mucho más sofisticado que el Sputnik 1, y que gracias a él se pudo confirmar la existencia del Cinturón de Van Allen. Por cierto, en julio del mismo año tenía lugar la creación de la NASA.

 

Pero los rusos no estaban de brazos cruzados mientras tanto… El 2 de enero de 1959 lanzaban la primera nave que alcanzó la velocidad de escape de la Tierra: el Luna 1. Esta sonda debería haber llegado a nuestro satélite natural, pero no lo logró por un error de 6000 Km. Sin embargo sí que lo consiguió el Luna 2, que fue el primer artilugio en tocar la superficie lunar, en la que impactó el 14 de septiembre de 1959. Y, por si eso fuera poco, menos de un mes después, el Luna 3 entraba en órbita lunar ofreciéndonos las primeras imágenes de la cara oculta de nuestro satélite.

Cara oculta de la Luna

Cara oculta de la Luna, Luna 3
http://en.wikipedia.org/wiki/Luna_3

 

Yuri Gagarin

Yuri Gagarin
http://sciencythoughts.blogspot.com.es/2011/07/london-gets-statue-of-yuri-gagarin.html

Y así, sucesivamente, los rusos siguieron con la delantera en la carrera espacial. Parecía que nada iba a detenerles… En mayo de 1960 lanzaban el Sputnik 4, que no era tal, sino una cápsula Vostok encubierta para ocultar a los americanos sus proyectos inmediatos, ya que este tipo de nave estaba diseñada ya para llevar un hombre a bordo, aunque en esa ocasión todavía fue vacía. De esta manera, sólo un año más tarde, el 12 de abril de 1961, otro Vostok, esta vez “oficial”, despegó llevando en su interior a Yuri Alexeievitch Gagarin, el primer cosmonauta (“navegante del universo”, como dieron en llamar los rusos a sus viajeros espaciales) de la historia, que orbitó la Tierra durante 1 hora aproximadamente, a bordo de una nave esférica de 2’3 m de diámetro externo, en la que únicamente había espacio para un solo asiento, los mandos, y un miniaturesco ojo de buey desde el que Yuri pudo observar nuestro planeta como ningún ser humano lo había hecho hasta entonces (se me pone carne de gallina al pensar en la emoción que debió sentir al tener la Tierra bajo sus pies y ante sus ojos)… Toda una proeza que le podría haber costado la vida por un problema en la reentrada, pero que finalmente salió bien. A pesar de todo, el joven astronauta conservó la calma y el buen humor en todo momento. Como anécdota se puede añadir que Yuri aterrizó en con su paracaídas en los terrenos de una granja, y que el granjero y su hija, cuando lo vieron acercárseles con su traje espacial, salieron corriendo despavoridos. Por cierto, el hecho de que nave y cosmonauta aterrizasen por separado fue mantenido en secreto por la URSS hasta 1978, ya que las reglas para los récords aeronáuticos según la Federación Aeronáutica Internacional marcaban que hombre y máquina debían aterrizar juntos.

Vostok 1 después del aterrizaje.

Vostok 1 después del aterrizaje.
http://www.sciencephoto.com/media/337832/view

Por parte de EEUU, aquel año se produjo un hecho decisivo: el discurso pronunciado el 25 de mayo por John F. Kennedy en el Congreso, en el que declaró que su país debía ser el primero en llevar a un hombre a la Luna y traerlo de vuelta sano y salvo. Al año siguiente, en otro discurso en la Universidad de Rice pronunció la célebre frase “Nosotros escogemos ir a la Luna y hacer otras cosas, no porque sea fácil, sino porque es difícil”.

Esta voluntad política no sólo cambió la naturaleza del programa Apollo -cuyo objetivo inicial había sido enviar naves orbitales tripuladas a nuestro satélite-, sino que lo impulsó como un proyecto prioritario en su país, dotándolo de todos los medios necesarios y convirtiéndolo en el programa espacial económicamente más costoso de la Historia, mientras en la nación se respiraba un ambiente de ambivalencia hacia el proyecto, donde los retractores argumentaban que todos aquellos millones debían destinarse a asuntos sociales que consideraban más prioritarios.

A pesar de ello, durante los siguientes años, la delantera que los soviéticos ya tenían, y la presión política ejercida sobre el equipo de Korolev para acelerar los programas Vostok y Voskhod, dieron sus frutos, de manera que durante unos cuantos años más la carrera espacial continuó siendo una especie de persecución en la que los yanquis siempre iban  rezagados, con el consiguiente chasco nacional cada vez que sus contrincantes volvían a obtener algún primer puesto. La tensión se palpaba en el aire en aquellas fechas significativas…

  • 5 de mayo de 1961: 23 días más tarde que Gagarin, Alan Shepard se convierte en el primer astronauta (“navegante estelar”, como llamaron los americanos a sus viajeros espaciales) estadounidense, al realizar un vuelo suborbital de 15 minutos a bordo de la nave Freedom 7.
  • 20 de febrero de 1962: John Glenn, a bordo de la nave norteamericana Frienship 7, completa un vuelo de 3 óbitas completas alrededor de la Tierra.
  • 11 de agosto de 1962: Primer vuelo espacial con 2 tripulantes, en la nave soviética Vostok 3.
  • 16 de junio de 1963: Primera mujer (y civil) cosmonauta, la rusa Valentina Tereshkova, a bordo de la Vostok 6.
  • 12 de octubre de 1964: Primer vuelo espacial con tres tripulantes, en la nave soviética Voskhod 1. También fue la primera vez que se realizaba un vuelo espacial sin traje espacial (valga la redundancia).
  • 18 de marzo de 1965: Primer paseo espacial por el ruso Alexei Leonov, en la nave Voskhod 2. Esta misión también pudo haber acabado en desastre, ya que el traje de Alexei se hinchó en el vacío del espacio y luego no cabía por la escotilla de la nave cuando iba a entrar de nuevo. Alexei tuvo que correr el riesgo de reducir la presión interior de su traje para poder regresar al módulo de la Voskhod. (¡Dios mío, qué horror!) o_O
  • 23 de marzo de 1965: Primer vuelo espacial con 2 tripulantes de EEUU, en la nave Gemini 3.
Alexei Leonov. Primer paseo espacial.

Alexei Leonov. Primer paseo espacial.
http://www.sciencephoto.com/media/458715/view

A pesar de todos estos triunfos, Korolev y su equipo sufrían una presión cada vez mayor por parte de sus superiores -no equivalente a los recursos disponibles-, viéndose obligados a modificar sobre la marcha naves Vostok, destinadas inicialmente a otros objetivos, para proporcionar más primeros puestos a su país. Un ejemplo que ilustra muy gráficamente la situación extrema vivida por el equipo ruso fue la misión Voskhod 1 que mencionaba hace un momento, en la cual los 3 cosmonautas viajaron sin traje espacial, no por una cuestión técnica o científica, sino porque sencillamente no había espacio suficiente en la nave, ya que se trataba de un módulo Vostok modificado, diseñado inicialmente para llevar a 2 personas. Se trató, evidentemente, de una gran temeridad, puesto que no tenían ni idea de lo que les iba a poder ocurrir, y podrían haber muerto en caso de despresurización de una cabina no pensada para que los cosmonautas fueran sin traje…

Interior de la Voskhod 1

Interior de la Voskhod 1
http://www.spacefacts.de/mission/english/voskhod-1.htm

 

Cohete Voskhod 1

Cohete Voskhod 1
http://www.spacefacts.de/mission/english/voskhod-1.htm

 

 

 

 

 

 

 

Por si esto fuera poco, un cambio de poder político inesperado en la URSS suspendió las misiones Voshod 3 y 4 para centrarse en el programa Soyuz, que supuestamente debería haber llevado a los cosmonautas rusos a la Luna. Esto supuso unos dos años sin vuelos tripulados por parte de los rusos, paralelos al deterioro progresivo de la salud -ya comprometida previamente- de Korolev. Mientras tanto, los americanos y von Braun disfrutaban de un gran apoyo económico, político, e incluso social y avanzaban a pasos agigantados en sus proyectos Gemini y Apollo, con cohetes y módulos muy perfeccionados, y con todos los medios posibles.

Gemini 7

Gemini 7
http://history.nasa.gov/SP-4002/figures.htm

La historia para los soviéticos acabó bastante mal. Korolev murió en 1966 a causa de una hemorragia durante la intervención quirúrgica de su cáncer intestinal. Sus sucesores fallaron en la puesta en marcha de los Soyuz, por problemas con los cohetes, pero pesar de la llegada de los Americanos a la Luna, los rusos siguieron trabajando en el proyecto durante unos 3 años, llegando a completar la construcción de unos módulos lunares y de mando (LOK y LK) que nunca serían lanzados…

LOK ensamblado

LOK ensamblado.
http://en.wikipedia.org/wiki/Soviet_Moonshot#Moon_landing_N1.2FL3_program

LK

LK
http://en.wikipedia.org/wiki/Soviet_Moonshot#Moon_landing_N1.2FL3_program

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

La Historia es, desde luego, de los que ganan, pero en mi opinión los soviéticos, concretamente Korolev y su equipo, fueron una especie de héroes, unos científicos, ingenieros, cosmonautas, y demás personal, que obraron grandes proezas, con unos medios limitados y soportando sobre sus espaldas una presión política enorme. El diseño de sus naves era excelente -de hecho las Soyuz todavía se utilizan hoy en día con las actualizaciones pertinentes-, y creo que si hubiesen dispuesto de más medios, tal vez hubiesen llegado ellos primero…

¿En qué habría cambiado eso la Historia reciente del mundo?  ¿Quién sabe? En cualquier caso, ese equipo se merece este pequeño rinconcito de reconocimiento antes de seguir con la historia del Programa Apollo 🙂

Continuará…

Nota: Documental dramatizado, 100% recomendado para los interesados en el tema: Space Race, de la BBC.

Si os apetece leer más sobre la gran aventura de los viajes a la Luna, podéis clicar aquí para ir al índice de posts de Caminante del Cielo sobre el tema.


Comentarios

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