El Programa Apollo: Un Gran Salto VI. Apollo 12: Regreso a la Luna.

Estados Unidos de América había ganado la Carrera Espacial: los yanquis habían conseguido poner un hombre sobre la superficie lunar y que regresara a casa sano y salvo.

El orgullo nacional estaba a salvo, al menos para ellos…

Pero entonces, ¿qué necesidad había de volver a la Luna después de la hazaña del Apollo 11?, preguntaban algunos tras su regreso, iniciando así un intenso debate por todo el país.

La respuesta típica de qué habría sucedido si nadie hubiese vuelto a América después de Cristóbal Colón parece bastante elocuente, pero aún así no todos los grupos políticos y sociales lo veían claro, y muchos defendían la postura de que el gobierno debía utilizar los millones de dólares para proyectos de otro tipo.

Sin embargo, el objetivo de esta serie de posts no es analizar las consecuencias del programa Apollo, sino describirlo y, en todo caso, comentar algunas curiosidades al respecto. Por lo tanto, vamos a dar un repaso a todas las misiones sucesivas, y después que cada uno juzgue. En cualquier caso, aunque sólo sea porque todavía hoy se siguen enviando sondas y robots a nuestro satélite, resulta evidente que, tras aquel primer viaje, todavía quedaba -y queda- mucho por estudiar.

La exploración lunar continúa... NASA - LCROSS http://web.archive.org/web/20100505051858/http://lcross.arc.nasa.gov/

La exploración lunar continúa…
NASA – LCROSS
http://web.archive.org/web/20100505051858/http://lcross.arc.nasa.gov/

La exploración lunar continúa... Chang'e3 http://en.wikipedia.org/wiki/Chang'e_3

La exploración lunar continúa…
Chang’e3
http://en.wikipedia.org/wiki/Chang’e_3

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Insignia del Apollo 12. http://en.wikipedia.org/wiki/Apollo_12

Insignia del Apollo 12.
http://en.wikipedia.org/wiki/Apollo_12

 

Bien, vamos al grano. Charles “Pete” Conrad (comandante), Jr., Richard Francis Gordon (piloto del CM), Jr., y Alan LaVern Bean (piloto del LM) fueron las tres personas que protagonizaron esta segunda misión a la Luna, despegando de la Tierra el día 14 de noviembre de 1969 a bordo del Módulo de mando (CM) bautizado como Yankee Clipper, y alunizando el 19 de noviembre con el Módulo Lunar (LM) Intrepid, en el Océano de las Tormentas.

Tripulación del Apollo 12. De izquierda a derecha: Conrad, Gordon y Bean. http://en.wikipedia.org/wiki/Apollo_12

Tripulación del Apollo 12.
De izquierda a derecha: Conrad, Gordon y Bean.
http://en.wikipedia.org/wiki/Apollo_12

La verdad es que el destino tiene a veces unas cosas… No me digáis que no es curioso que el lugar de alunizaje tuviese precisamente ese nombre, y que diera la casualidad de que hubiese tormenta el día del lanzamiento; y no sólo eso, sino que, a los 36 y a los 52 segundos de haber despegado, el cohete fuera alcanzado por sendos rayos que causaron algunos problemas en los sistemas eléctricos de la nave, haciendo saltar casi todas las alarmas luminosas del panel de control, y dejando fuera de juego ciertas funciones del CSM como la telemetría, algunos indicadores, y tres de sus células de combustible.

Para ilustrar un poco el momento, os invito a que veáis el siguiente vídeo, donde podéis ver la grabación del despegue tal como la emitió en su día la NBC, que tiene su encanto, y ya para los muy frikis 😉 , en este enlace encontraréis la transcripción de las comunicaciones, por si a alguien le hace ilusión seguir la conversación de los astronautas con el control de Tierra.

Despegue apollo 12. http://spaceflight.nasa.gov/gallery/images/apollo/apollo12/ndxpage13.html

Despegue apollo 12.
http://spaceflight.nasa.gov/gallery/images/apollo/apollo12/ndxpage13.html

Vamos, que eso de que te parta un rayo lo vivió esta gente de lleno y, además, dos veces. Sin embargo, no perdieron la calma, y entre los del control de tierra y los tres astronautas lo solucionaron todo en un periquete, y siguieron adelante como si tal cosa. Eso sí, justo antes de ponerse ya de camino hacia la Luna, mientras orbitaban alrededor de la Tierra, revisaron todo lo revisable para comprobar que las cosas estaban en orden. Y digo todo lo revisable, porque había mecanismos que no se podían chequear, como por ejemplo el circuito responsable de la abertura de los paracaídas que tendrían que utilizar en el amerizaje, de vuelta a casa; en el control de Tierra, los ingenieros temieron que se hubiese podido estropear, pero decidieron no decirles nada a los tres astronautas, para no asustarlos inútilmente… (¡Qué horror!)

Bueno, por fortuna todo funcionó bien 🙂 Sin más incidencias durante el viaje, y ya sobre la superficie lunar,  Conrad y Bean llevaron a cabo dos EVAs (actividades extravehiculares). En la primera de ellas -que duró 3 horas y 39 minutos para el comandante, y 2 horas y 58 minutos para el piloto del LM-, después de que Conrad dijese en tono jocoso al bajar la escalerilla para pisar la Luna “¡Uau! Tal vez éste fuera un pequeño paso para Neil (Armstrong), pero para mí es largo” (Armstrong era un poco más alto que él), y de una primera toma de contacto con el entorno, colocaron sobre un trípode una cámara de TV en color -que se estropeó porque apuntó al sol accidentalmente-, recogieron muestras de rocas, y montaron el ALSEP (Apollo Lunar Surface Experiments Package), cuyos instrumentos, que enumero a continuación, habían sido diseñados para la realización de experimentos a largo plazo:

  • Sismógrafo pasivo
  • Sismógrafo activo
  • Magnetómetro de superficie
  • Espectómetro de viento solar
  • Detector de iones supertérmicos
  • Medidor de la densidad de la atmósfera lunar
  • Medidor del flujo de calor bajo la superficie lunar
  • Detector de polvo lunar

Todos estos aparatos iban metidos en dos paquetes alojados en el módulo de descenso del LM; en total pesaban unos 81 Kg terrestres (que en la Luna son sólo 13 aprox.), y eran complementados por otros tres elementos: un generador a base de plutonio que los astronautas debían insertar a mano en el ALSEP antes de ponerlo en marcha, un retrorreflector láser, y un dispositivo denominado SWCE que servía para determinar la composición del viento solar.

Bean acabando de preparar el ALSEP para transportarlo. http://en.wikipedia.org/wiki/Apollo_Lunar_Surface_Experiments_Package

Bean acabando de preparar el ALSEP para transportarlo.
http://en.wikipedia.org/wiki/Apollo_Lunar_Surface_Experiments_Package

Cargando el plutonio. http://en.wikipedia.org/wiki/Apollo_Lunar_Surface_Experiments_Package

Bean cargando el plutonio.
http://en.wikipedia.org/wiki/Apollo_Lunar_Surface_Experiments_Package

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Tras alguna pequeña dificultad para extraer la carga de plutonio de su compartimento del LM, ya que se había dilatado debido a un aumento de temperatura, y Conrad lo tuvo que desatascar con ayuda de un martillo, los aparatos fueron transportados por los astronautas hasta el lugar en que debían montarlos, a una distancia prudencial del Intrepid, para que no se viesen afectados por el despegue. Una vez colocados, todos ellos funcionaron correctamente, excepto el Medidor de densidad de la atmósfera lunar, que se estropeó al cabo de 14 horas.

Tres de los instrumentos del ALSEP ya montados, con la sombra de Bean en primer plano. http://spaceflight.nasa.gov/gallery/images/apollo/apollo12/ndxpage4.html

Tres de los instrumentos del ALSEP ya montados, con la sombra de Bean en primer plano.
http://spaceflight.nasa.gov/gallery/images/apollo/apollo12/ndxpage4.html

Plano de la distribución del ALSEP del Apollo 12. http://en.wikipedia.org/wiki/Apollo_Lunar_Surface_Experiments_Package

Plano de la distribución del ALSEP del Apollo 12.
http://en.wikipedia.org/wiki/Apollo_Lunar_Surface_Experiments_Package

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Todo el montaje conllevaba trabajo, teniendo en cuenta, además, que se trataba de tareas de precisión… Por este motivo los astronautas pasaban meses entrenando para las misiones, y ensayando con pelos y señales cada una de las actividades que debían realizar, como por ejemplo, desplegar y poner en marcha el ALSEP.

Conrad y Bean durante un simulacro. http://spaceflight.nasa.gov/gallery/images/apollo/apollo12/ndxpage11.html

Conrad y Bean durante un simulacro.
http://spaceflight.nasa.gov/gallery/images/apollo/apollo12/ndxpage11.html

Después de esa primera EVA, los dos astronautas volvieron al Intrepid para guardar las muestras que habían recogido, recargar sus sistemas de soporte vital, comer, y dormir unas 5 horas, pues les quedaba la parte más dura de la misión: una segunda actividad extravehicular, mucho más ambiciosa que la anterior, que duraría 3 horas y 48 minutos, deberían recorrer a pie un total de 1.585 metros, llegando a alejarse del LM hasta casi 400; algo absolutamente extraordinario para tratarse tan solo de la segunda estancia en la Luna de la historia…

Lugar de aterrizaje del Apollo 12, fotografiado por el LRO, con las huellas del recorrido de los astronautas. http://en.wikipedia.org/wiki/Apollo_12

Lugar de aterrizaje del Apollo 12, fotografiado por el LRO en 2011, con las huellas del recorrido de los astronautas.
http://en.wikipedia.org/wiki/Apollo_12

Durante este largo paseo, Conrad y Bean fueron inspeccionando el terreno por el que pasaban, comunicándose con los geólogos que les escuchaban desde el control de Tierra, de manera que éstos les podían aconsejar sobre qué rocas recoger. También se acercaron al Surveyor 3, que había llegado a la Luna dos años y medio antes, para fotografiarlo y retirar algunas de sus piezas -entre ellas, la cámara de TV- con la finalidad de llevarlas de vuelta a la Tierra, y que pudiesen ser estudiados los efectos de una estancia larga en la superficie de nuestro satélite.

Conrad examinando el Surveyor 3. Al fondo, el Intrepid. http://spaceflight.nasa.gov/gallery/images/apollo/apollo12/ndxpage5.html

Conrad examinando el Surveyor 3. Al fondo, el Intrepid.
http://spaceflight.nasa.gov/gallery/images/apollo/apollo12/ndxpage5.html

Al comentar esto último, no se puede dejar de explicar la historia de la bacteria que encontraron, ya en el laboratorio de la NASA, al analizar la cámara del Surveyor; concretamente, se trataba de un Streptococcus mitis, una bacteria anaerobia que vive en la boca de los seres humanos. Durante años, se sostuvo la teoría de que el microorganismo había viajado en la cámara (que no había sido esterilizada previamente) desde la Tierra, y sobrevivido durante aquellos 2’5 años en la Luna, pero los últimos informes al respecto concluían que lo más probable era que la máquina se hubiese contaminado accidentalmente cuando regresó a la Tierra o, incluso, durante el viaje de vuelta del Apollo 12.

Después de la “pequeña” aventura del paseo lunar, los dos astronautas regresaron al Intrepid, donde permanecieron 6 horas más mientras se deshacían de sus trajes, comían algo, descansaban un poco, y lo disponían todo para el regreso a la órbita lunar, donde se reunirían nuevamente con su compañero Gordon. Éste último había permanecido solo en el CM durante las más de 31 horas que pasaron desde que Bean y Conrad se separaran de él, y empleó el tiempo en tomar imágenes multiespectrales de la superficie del satélite.

Tras el ensamblaje del LM con el CM, que fue televisado, los 3 astronautas, así como el material que recogido en la Luna, se introdujeron en el Yankee Clipper para emprender la vuelta a casa después de lanzar la fase de ascenso del Intrepid contra la superficie lunar con la finalidad de causar un movimiento sísmico que sería analizado por el Sismógrafo activo, y que duró más de una hora.

Finalmente, el día 24 de Noviembre, a las 20:58 UTC, la tripulación amerizó sana y salva en el Océano Pacífico a bordo de esa pequeña cápsula que los había acogido durante todo el viaje, la única parte de la inmensísima nave con la que partieron 5 días antes…

Rescate del Apollo 12 en el Pacífico. http://en.wikipedia.org/wiki/Apollo_12

Rescate del Apollo 12 en el Pacífico.
http://en.wikipedia.org/wiki/Apollo_12

Y ya, por último, os dejo con este vídeo, que es un documental sobre todo el viaje del Apollo 12. ¡Que lo disfrutéis!

Si os apetece leer más sobre la gran aventura de los viajes a la Luna, podéis clicar aquí para ir al índice de posts de Caminante del Cielo sobre el tema.


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